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¿De dónde proviene todo el oro del Universo?

Para cualquier aficionado a la astronomía, esta es una pregunta muy fácil. ¡De las supernovas!¿De dónde si no? No nos olvidemos que somos polvo de estrellas, como ya dijo el profeta. Todo el mundo sabe que los elementos más pesados que el hierro, incluido el oro, se han forjado en las supernovas, ¿no? Pues va a ser que no. Primero, porque no es cierto que todos los elementos más pesados que el hierro se hayan creado en las supernovas. Las estrellas de tipo solar más masivas han creado aproximadamente la mitad de todos estos elementos pesados, aunque poca gente conoce este punto. Segundo, porque un reciente estudio apunta a que son las colisiones entre estrellas de neutrones las responsables de la creación de prácticamente todo el oro del Universo.

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¡Bang! Y el oro se hizo… (CfA).

Los encuentros entre estrellas de neutrones son muy raros, pero cuando tienen lugar dan lugar a uno de los sucesos más violentos conocidos por el hombre. Ríete tú de las supernovas. Cuando dos estrellas de neutrones chocan generan una bestial explosión de rayos gamma (GRB) capaz de esterilizar sistemas solares situados a bastante distancia. Pero además de incinerar desdichados e hipotéticos alienígenas, las GRB también crean elementos más pesados que el hierro. Los astrónomos Edo Berger, Ryan Chornock y Wen-Fai Fong estudiaron los restos de la reciente y brutal explosión GRB 130603B nueve días después de que tuviese lugar mediante el telescopio espacial Hubble. Esta explosión fue descubierta por el satélite Swift y tuvo lugar a 3900 millones de años luz, con una duración de apenas 0,2 segundos. De acuerdo con su análisis, el brillo residual de la explosión concuerda con la desintegración de isótopos pesados radiactivos -el llamado proceso-r-, lo que parece indicar que existe un nexo de unión entre las GRB de periodo corto y la colisión de estrellas de neutrones, algo que ya se sospechaba desde hace décadas (vale la pena recordar que también se puede crear una GRB de periodo corto haciendo chocar una estrella de neutrones con un agujero negro, o eso suponemos). A partir de la desintegración de estos isótopos radiactivos se crearán ingentes cantidades de isótopos estables de elementos más pesados que el hierro.

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Los restos de GRB 130603B vistos por el Hubble (E. Berger et al.).

Lo interesante de todo este asunto es que se estima que en esta colisión la cantidad de oro creada pudo ser de diez veces la masa de la Luna. Impresionante. Pero si uno tiene en cuenta estas cifras y las multiplica por la cantidad de sucesos GRB que se producen cada año y la edad del Universo llegamos a la conclusión que la mayor parte, si no todo, del oro del Universo procede del choque de estrellas de neutrones. Las supernovas crean oro, sí, pero las GRB ganan de calle en su contribución a la joyería humana. Ahora cuando mires un anillo de oro recuerda que fue creado por una violenta colisión de dos estrellas increíblemente densas hace mucho, mucho tiempo.

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Esta entrada fue publicada en 26 septiembre, 2013 por en Cuerpo, Sin categoría y etiquetada con .

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